Descubren en España fósiles de una tortuga marina del tamaño de un coche de la era de los dinosaurios

17 nov (Reuters) – Corriendo en los mares subtropicales que bañaron las costas del archipiélago que formó Europa hace 83 millones de años, una de las tortugas más grandes registradas, el reptil del tamaño de un automóvil pequeño -un Mini Cooper para ser precisos- desafió las aguas peligrosas.

Investigadores describieron el jueves los restos de Leviathanocheles enigmatica, una tortuga encontrada en el noreste de España que medía unos 3,7 metros (12 pies) de largo y pesaba menos de dos toneladas y vivió durante el período Cretácico, el capítulo final de la era de los dinosaurios. Es la tortuga más grande conocida en Europa.

Esto empequeñeció a la tortuga más grande de la actualidad: la tortuga laúd, que puede alcanzar los 2 metros (7 pies) de largo y es conocida por sus migraciones marítimas maratónicas. Leviathanoselys casi igualó a la tortuga más grande, Archaelon, que vivió hace unos 70 millones de años y alcanzó una longitud de unos 4,6 metros (15 pies).

«Leviathanochelys era tan largo como un Mini Cooper, mientras que Archelon era del mismo tamaño que un Toyota Corolla», Universitat Autònoma de Barcelona de Barcelona. dijo Albert Celles, paleontólogo del centro de investigación afiliado Institut Català de Paleontologia (ICP) y coautor del estudio.

Teniendo en cuenta el peligroso tráfico del antiguo mar de Tethys, donde nadaba Leviathanoselis, es una buena idea tener el tamaño de un automóvil. Grandes reptiles marinos con poderosas mandíbulas llamados mosasaurios fueron los depredadores más grandes, algunos de más de 50 pies (15 metros) de largo. También acechaban varios tiburones y rayas y reptiles marinos comedores de peces de cuello largo, como los plesiosaurios.

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“Atacar a un animal del tamaño de Leviathanochelis solo lo podían hacer grandes depredadores en un ambiente marino. En ese momento, los grandes depredadores marinos en la zona europea eran principalmente tiburones y mosasaurios”, dijo Oscar Castillo. Máster en paleontología por la Universitat Autónoma de Barcelona y autor principal del estudio publicado en la revista Informes científicos.

«Durante el período Cretácico, las tortugas marinas tenían una tendencia a aumentar el tamaño de su cuerpo. Leviathanochelis y Archelon pueden representar el pico de este proceso. Se supone que la causa de este aumento en el tamaño del cuerpo son las presiones de depredación, pero puede haber otros factores, Castillo agregó.

Otras tortugas grandes del pasado de la Tierra incluyen Protosteca y Stupendemys, las cuales alcanzaron longitudes de aproximadamente 13 pies (4 metros). Protostega fue una tortuga marina del Cretácico que vivió hace unos 85 millones de años y, al igual que su primo posterior Archaelon, habitó el gran mar interior que dividía América del Norte en ese momento. Stupendemys vagaba por los lagos y ríos del norte de América del Sur hace 7-13 millones de años durante la época del Mioceno.

Los científicos descubrieron los restos de Leviathanoselys cerca del pueblo de Col de Narco en el Alt Urqull de Cataluña, los fósiles que sobresalen de la tierra fueron descubiertos por un excursionista en las montañas del sur de los Pirineos. Hasta la fecha, han encontrado partes de la parte posterior de su caparazón o caparazón y la mayor parte de su pelvis, pero no el cráneo, la cola o las extremidades.

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Los fósiles indicaron que el caparazón de 7,7 pies (2,35 metros) de largo y 7,2 pies (2,2 metros) de ancho tenía un caparazón liso similar al de las tortugas laúd. Leviathanochelis parece estar construido para el océano abierto y rara vez regresa a tierra, por ejemplo, para desovar.

La presencia de un par de protuberancias óseas en el lado anterior de la pelvis difiere de cualquier otra tortuga marina conocida, lo que indica que Leviathanocheles representa un linaje recién descubierto. Esto muestra que el gigantismo en las tortugas marinas evolucionó de forma independiente en linajes Cretácicos separados en América del Norte y Europa.

Leviathanochelys aenigmatica significa «tortuga leviatán enigmática» porque los investigadores sospechan que su gran tamaño y la curiosa forma de su pelvis están relacionados con su sistema respiratorio.

«Algunos animales pelágicos (océano abierto) muestran un cambio en su sistema respiratorio para aumentar su respiración a mayores profundidades», dijo Celles.

Información de Will Dunham en Washington, Edición de Rosalba O’Brien

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