La edad del cerebro se asocia principalmente con efectos en la vida temprana

Los investigadores del cerebro y el envejecimiento están muy interesados ​​en medir la salud del cerebro mediante una sola observación. La forma más común de medirlo es a través de un método llamado «edad cerebral». Esta medida, la «edad del cerebro», tiene un gran potencial, ya que se puede utilizar para detectar y seguir a las personas que están en riesgo de desarrollar demencia o problemas cognitivos (como la memoria) en el futuro.

Esta medida estima la edad del cerebro de un escáner cerebral y la compara con la edad real de una persona para determinar si su cerebro está envejeciendo más rápido o más lento de lo esperado para su edad. Las personas pueden tener cerebros que parecen mayores o más jóvenes que su edad.

Con demasiada frecuencia, dicen los investigadores, las personas con cerebros más viejos experimentan un envejecimiento cerebral acelerado, lo que significa que sus cerebros envejecen más rápido de lo esperado. El cerebro más grande es más pequeño, con ventrículos más grandes y una corteza más delgada.

Sin embargo, debido a que la edad del cerebro se basa en un solo escaneo cerebral realizado a la vez, no ha quedado claro si realmente mide el envejecimiento cerebral o si puede capturar las diferencias cerebrales que han estado presentes a lo largo de la vida de un individuo.

Este estudio muestra que el cerebro está envejeciendo El resultado es en realidad aCapaz de predecir, utilizando un solo escaneo cerebral, el ritmo de envejecimiento en los cerebros de los participantes. Más bien, refleja las circunstancias de la vida temprana, algunas de las cuales están presentes incluso antes de que nazca.

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1500 cerebros despejados

En el estudio actual, los investigadores midieron el ritmo del envejecimiento cerebral en casi 1.500 adultos (de 20 a 90 años) escaneando sus cerebros varias veces durante un largo período de tiempo (hasta 10 años). Vincularon esto a datos sobre su peso al nacer y genética del Reino Unido y el biobanco Lifebrain.

Primero, encontraron que la edad cerebral estimada no estaba estrechamente relacionada con la tasa de envejecimiento cerebral en adultos. En otras palabras, ninguna estimación única de la edad del cerebro puede decirle cómo cambia el cerebro de un individuo con el tiempo.

En segundo lugar, encontraron que una mayor vida cerebral estimada se correlaciona con un menor peso al nacer y la tendencia genética de un individuo a tener cerebros más pequeños, ventrículos más grandes y una corteza más delgada en comparación con otros individuos.

La vida temprana afecta la edad del cerebro

Los resultados sugieren que la edad del cerebro de una persona refleja los efectos de la vida temprana en la estructura del cerebro, y solo en un grado muy modesto refleja los cambios cerebrales en la edad adulta media y la vejez.

Entonces, ¿por qué el cerebro de algunas personas envejece más rápido de lo habitual?

Las personas con cerebros más viejos no necesariamente experimentan un envejecimiento y deterioro acelerados. En cambio, los cerebros más viejos probablemente reflejan diferencias normales que ya estaban presentes temprano en la vida y que permanecieron constantes durante toda la vida. Demostramos que estas diferencias pueden ser tanto genéticas como ambientales porque el peso al nacer refleja en parte el ambiente del ‘útero’.

Didak Vidal Pinheiro, autor principal del estudio, Universidad de Oslo

Implicaciones para la neurociencia

Los resultados muestran la necesidad de confiar en datos longitudinales (varias exploraciones del mismo individuo, a lo largo del tiempo) siempre que el objetivo sea comprender los cambios en el cerebro y la cognición durante el envejecimiento.

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