La erupción del volcán Tonga ha desatado la columna vertebral más alta de la historia

La erupción ensordecedora envió tsunamis a través del Océano Pacífico y produjo una onda atmosférica que viajó varias veces alrededor del mundo.

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WASHINGTON – La poderosa erupción submarina del volcán Tonga Tonga-Hung Hapai el 15 de enero en el Pacífico Sur produjo una columna más alta en la atmósfera de la Tierra que cualquier otro volcán registrado, aproximadamente 35 millas (57 km), a medida que se extendía más. A mitad de camino en el espacio, dijeron los investigadores el jueves.

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Un penacho de color blanco grisáceo desatado por una erupción volcánica en el archipiélago de la Polinesia se ha convertido en el primer penacho documentado que ha penetrado una capa congelada de la atmósfera llamada atmósfera, según los científicos que utilizaron una nueva técnica utilizando múltiples imágenes de satélite para medir su altura.

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El científico atmosférico Simon Proud, autor principal de la investigación publicada en Science, dijo que la columna estaba compuesta principalmente de agua con algo de ceniza y dióxido de azufre mezclados. Las erupciones de los volcanes terrestres tienden a agregar más ceniza y dióxido de azufre y menos agua.

La erupción ensordecedora envió tsunamis a través del Océano Pacífico y produjo una onda atmosférica que viajó varias veces alrededor del mundo. (ver gráfico relacionado)

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«Para mí, lo que es impresionante es lo rápido que ocurre la erupción. Pasó de la nada a una nube de 57 kilómetros de altura en solo 30 minutos. Proud, miembro del Centro Nacional Británico para la Observación de la Tierra que trabaja en la Universidad de Oxford y STFC RAL espacio, dijo:

«Lo que me llamó la atención fue la estructura en forma de cúpula en el centro del eje del dosel. Nunca antes había visto algo así», dijo Andrew Prata, científico atmosférico de Oxford y coautor del estudio.

Los daños y la pérdida de vidas (seis muertos) fueron relativamente bajos debido a la ubicación remota de la erupción, aunque destruyó una isla pequeña y deshabitada. Tonga es un archipiélago de 176 islas con una población de poco más de 100.000 habitantes, ubicado al sureste de Fiji y al oeste de la línea internacional de cambio de fecha.

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«Podría haber sido mucho peor», dijo Proud.

El penacho se extendió a través de las dos capas inferiores de la atmósfera, la troposfera y la estratosfera, y alrededor de 4 millas (7 km) en la atmósfera media. La parte superior de la atmósfera es el lugar más frío de la atmósfera.

«La mesosfera es una de las capas superiores de nuestra atmósfera y generalmente es tranquila, no hay un clima familiar allí y el aire es muy seco y muy delgado», dijo Proud. «Es una de las partes menos entendidas de la atmósfera donde es difícil llegar. Abajo, podemos usar aviones. Arriba, tenemos naves espaciales. Muchos meteoritos se queman en la mesosfera, y también alberga nubes nocturnas (que brillan en la noche). , que a veces se puede ver en el El cielo de verano hacia los polos.

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El penacho estaba lejos de alcanzar la siguiente capa atmosférica, la termosfera, que comienza a unas 53 millas (85 km) sobre la superficie de la Tierra. La Línea Kerman, ubicada a 62 millas (100 kilómetros) sobre la superficie de la Tierra, se considera el límite del espacio.

Hasta la fecha, las columnas volcánicas más altas registradas han sido de la erupción de 1991 del Monte Pinatubo en Filipinas, a 25 millas (40 km), y la erupción de 1982 de El Chichón en México, a 19 millas (31 km). Es posible que las erupciones volcánicas del pasado hayan producido columnas más altas, pero ocurrieron antes de que los científicos pudieran realizar tales mediciones. Proud dijo que la erupción del volcán Krakatau en Indonesia en 1883 también pudo haber llegado a la mesosfera.

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Los científicos no pudieron usar su método estándar basado en la temperatura para medir una columna volcánica porque la erupción de enero superó la altura máxima para la que se podía usar este método. En cambio, cambiaron a tres satélites meteorológicos geoestacionarios que obtienen imágenes cada 10 minutos y se basaron en el llamado efecto de paralaje: ubicar un objeto al verlo a lo largo de múltiples líneas de visión.

“Para que nuestro enfoque de paralaje funcione, se necesitan múltiples satélites en diferentes ubicaciones, y solo en la última década más o menos esto se ha vuelto posible a escala global”, dijo Proud.

(Reporte de Will Dunham; Editado por Rosalba O’Brien)

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