La innovación del helicóptero Mars de la NASA se convierte en una nueva fase de prueba operativa

Escrito por Steve Gorman

LOS ÁNGELES (Reuters) – Después de superar todas las expectativas con sus primeros cuatro vuelos de prueba, el primero de su tipo para un avión en la superficie de otro planeta, el pequeño helicóptero robótico Ingenity de la NASA está listo para su graduación.

La Agencia Espacial de EE. UU. Anunció el viernes que la innovación está cambiando de un modo de demostración de tecnología y prueba de concepto a una misión más ambiciosa que mide cómo la exploración aérea y otras funciones pueden beneficiar la exploración científica del planeta rojo en el futuro.

La extensión planificada del proyecto de 30 días de Ingenuity se programó durante una sesión informativa del Centro de Control de Misión de la NASA en el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) cerca de Los Ángeles, donde se diseñó y construyó el avión de doble rotor.

La etapa de “nueva demostración” del helicóptero con energía solar de 4 libras (1,8 kg) comenzó su cuarto despegue en un vuelo de casi dos minutos el viernes por la mañana.

Los datos devueltos por Ingenuity más tarde en el día mostraron que cubrió una distancia de ida y vuelta de 872 pies (266 metros), aproximadamente la longitud de tres campos de fútbol americano, a una velocidad de casi 8 millas por hora (3,5 metros por segundo).

El helicóptero voló alrededor de 16 pies (5 metros) y es ideal para el trabajo de vigilancia terrestre que estaba realizando mientras volaba sobre altitud y coincidía con la altitud de su segundo y tercer vuelo.

El último vuelo superó los récords de velocidad y distancia registrados por el vuelo 3 el domingo, que fue más lejos y más rápido que los vuelos de prueba en la Tierra.

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En comparación, el primer vuelo de 39 segundos de Ingenuity en Marte el 19 de abril se elevó solo 10 pies (3 metros), voló en su lugar durante un corto tiempo y aterrizó directamente para aterrizar.

Aunque modesto solo en términos de medidas, la NASA comparó el logro con el histórico primer vuelo controlado de los hermanos Wright de su avión propulsado por motor cerca de Kitty Hawk, Carolina del Norte en 1903.

Para la NASA, el desafío ha sido operar una aeronave en el aire muy delgado de Marte, cuya atmósfera es solo un 1% de densidad como la de la Tierra, lo que hace que sea particularmente difícil generar una fuerza de sustentación aerodinámica. Para compensar a los ingenieros, equiparon al Ingenuity con hojas giratorias más grandes que giraban mucho más rápido de lo requerido en el suelo.

El helicóptero en miniatura realizó un viaje a Marte atado al vientre de la nave espacial científica de la NASA, un laboratorio de biología astronómica de seis ruedas que aterrizó el 18 de febrero en una vasta cuenca llamada Cráter Jezero después de un viaje que duró unos siete meses por el espacio.

Con la excepción de una falla del software de computadora que retrasó dos veces los vuelos de Ingenuity, MiMi Aung, Gerente de Proyectos de Ingenuity en JPL, dijo que el avión giratorio funcionó a la perfección, cumpliendo con todos los objetivos técnicos en sus primeros tres vuelos en Marte.

“Y ahora parece que la creatividad está pasando de la etapa de presentación a la nueva etapa del proceso experimental”, dijo.

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En su último vuelo corto, Ingenuity tomó 60 fotografías en blanco y negro y muchas en color de la superficie marciana mientras volaba sobre los paisajes rojizos-anaranjados del planeta.

Las imágenes se formarán en mapas de altitud digitales en 3D para su uso en la selección de una nueva zona de despegue y aterrizaje adecuada para vuelos posteriores.

También se pueden utilizar procesos de rastreo similares para ayudar a los gerentes de misión a realizar observaciones científicas a baja altitud de sitios a los que el rover no puede acceder fácilmente, y para revelar las rutas preferidas del rover a varios destinos de superficie.

Ong dijo que el próximo vuelo, el número 5, enviará creatividad en un viaje de ida a un nuevo “espacio aéreo” dentro de dos o tres semanas mientras los ingenieros continúan presionando al helicóptero más allá de sus límites de diseño. Sin embargo, dijo a los periodistas, es posible que los gerentes de la misión no hubieran presionado al avión tanto como lo hubieran hecho si no hubiera sido por la nueva misión de “operaciones de prueba”.

Mientras tanto, el JPL continuará preparando perseverancia para su misión principal, que es buscar rastros de microorganismos fosilizados en el cráter Jezero. Los científicos esperan comenzar a recolectar muestras de rocas de Marte allí en julio.

(Preparado por Steve Gorman en Los Ángeles; Editado por Leslie Adler)

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