Los fósiles de las montañas NWT pueden iluminar la evolución animal

Un estudio recientemente publicado sugiere que los fósiles similares a esponjas que se encuentran en las montañas Mackenzie pueden contener la evidencia más antigua de vida animal en la Tierra.

Para los que no son geólogos, las imágenes ampliadas de formas blancas, nebulosas y parecidas a gusanos pueden parecer anodinas. Estos patrones pueden ser los restos fosilizados de una esponja de 890 millones de años, según A papel Publicado el miércoles.

El estudio fue escrito por Elizabeth Turner, profesora de sedimentología y paleontología en la Universidad Laurentian.

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Turner dice que los primeros fósiles de animales conocidos se remontan a unos 540 millones de años. Esto hace que su descubrimiento sea unos 350 millones de años más antiguo que cualquier otro fósil animal registrado.

Turner publicó sus hallazgos décadas después de recolectar las primeras muestras de fósiles mientras trabajaba en su doctorado.

«Estaba trabajando en arrecifes bacterianos muy grandes. Fueron creados por bacterias y los estaba estudiando bajo un microscopio», recuerda Turner.

Ella notó algo inusual en las muestras de rocas carbonatadas, pero lo dejó a un lado para considerarlo más tarde.

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«Me he encontrado, en muy pocas muestras, con esta cosa extraña que simplemente no encajaba. Era mucho más complicado que cualquier otra cosa, muy complicado», dijo Turner.

«Pensé que tenía una idea de lo que era, se parecía mucho a los fósiles de esponjas más pequeñas, pero no pude probarlo. Y ese no era el propósito de mi doctorado de todos modos. Así que Tuve el lujo de dejarlo a un lado para considerarlo más tarde «.

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El panorama

Turner dice que la gran brecha entre los conjuntos de muestras iniciales y los resultados publicados hace que esta sea una «historia científica extraordinaria».

«Cuando me convertí en profesor, volví y recopilé muchas de las mismas áreas hasta que tuve un mejor grupo con el que trabajar. Pero lo que realmente llevó a la finalización del estudio fueron las publicaciones de otros en los últimos años».

«Lo que realmente necesitaba era la base para el trabajo de otras personas sobre cómo preservar las esponjas en los registros de rocas. Una masa crítica de este trabajo se publicó a principios de 2021. Así que me sentí listo para crear mi propio material, que era muy similar, pero mucho más viejo «.

A pesar de la importancia del descubrimiento, Turner dijo que no hubo un momento de gran sorpresa.

Imagen ampliada de estructuras ramificadas identificadas como posibles fósiles corporales de una esponja de 890 millones de años. Foto: Elizabeth C. Turner

«No me sorprende eso», dijo.

«Cuando piensas en el panorama general, que es el hecho de que las predicciones, las predicciones genéticas, indican que había esponjas en ese momento, eso es como un momento de ‘sí, eso es lo que predijimos'».

Según un esquema de un planeta de 4.500 millones de años de antigüedad, la presencia registrada de vida animal en la Tierra es todavía relativamente reciente, y los fósiles encontrados son «estructuralmente complejos», dijo Turner.

Ella explicó: «Hay una historia pasada durante la cual los animales probablemente estuvieron presentes pero no se conservaron, o al menos no se conservaron de la manera que hemos conocido hasta ahora».

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«Por lo tanto, hay una enorme cantidad de tiempo y rocas que deben ser interrogadas para comprender, realmente, la verdadera historia de la evolución animal».

Desde el fondo del mar hasta la cordillera

Las rocas que Turner interrogó para este estudio son de las montañas Mackenzie, una cadena que se extiende a ambos lados de la frontera entre Yukón y NWT. Turner señaló que esta área habría reflejado una gran cadena montañosa hace 890 millones de años.

Turner dice que si fuera posible viajar a esa época, «antes de que te asfixiaras, porque no había suficiente oxígeno en la atmósfera para que sobrevivieras», dirías: ‘Oye, ¿me enviaron a un planeta diferente? ? ‘ No reconozco nada de esto.

«Todos los continentes de la Tierra estaban acurrucados juntos en un subcontinente gigante, y todos estaban pegados. Nuestros antepasados ​​eran América del Norte en el medio. Gran parte del interior estaba inundado por agua de mar».

Según Turner, las posibles esponjas habrían venido de los corales en este entorno marino.

Elizabeth Turner, geóloga sedimentaria de la Universidad Laurentian, en el norte de la isla de Baffin, Nunavut. Foto: C. Gilbert

área geológica gris

Turner planea expandir su investigación en artículos futuros, pero dice que no está buscando respuestas en blanco y negro.

«El registro geológico está casi ausente», dijo. «La mayor parte de la historia de la Tierra, la mayoría de los lugares y cosas que sucedieron en la Tierra, no se han registrado, ¿verdad?»

“Tengo esta pequeña partícula de esta cosa extraña, extraña que es difícil de comprender.

La gente parece pensar que la ciencia se trata de producir números y respuestas definitivas. Y si eso es lo que quieres de la ciencia, no seas geólogo «.

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