No solo oleoductos: las empresas hidroeléctricas canadienses han caído en la ira de los grupos ambientalistas estadounidenses por las líneas eléctricas

La lucha por el permiso de la línea eléctrica de Maine muestra cuán aterradora puede ser la resistencia contra la construcción de infraestructura lineal.

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La batalla en una línea eléctrica en Maine presenta un anuncio de televisión que muestra pinos cortados en un estado boscoso de Estados Unidos junto con imágenes negras de una torre de la empresa en la actual Bilbao, cerca del Museo de Arte Guggenheim. Una voz en off declara: “Buen negocio para España, mal negocio para Maine”.

El Comité de Acción Política de la empresa española de servicios públicos Iberdrola SA ha gastado casi $ 15 millones en la promoción del proyecto de transporte eléctrico New England Clean Energy Connect (NECEC) de $ 950 millones que recorrerá 230 kilómetros. Sin embargo, el mes pasado, los opositores ganaron una moratoria parcial sobre la construcción en la corte y un grupo activista presentó documentos para celebrar un referéndum formal para revocar sus permisos.

Entrelazar el suelo con feos cables siempre ha provocado una reacción. Esta vez, la batalla implica una gran competencia de empresas que probablemente perderán participación de mercado. Hay mucho en juego con la electricidad que emerge como la forma más rápida de eliminar el carbono del sistema energético en un esfuerzo por detener el cambio climático.

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Los defensores dicen que debido a que la mayor parte de la energía verde se construye en áreas remotas, las líneas de transmisión nuevas y de largo alcance deben entregarla a los clientes.

El problema se puso en modo severo esta semana cuando los tejanos congelados sufrieron un apagón dramático exacerbado por la falta de contacto con áreas externas, un diseño deliberado que exime a la red estatal de la mayoría de las regulaciones federales.

El presidente de Estados Unidos, Joe Biden, pidió una aceleración de los proyectos de transporte en su Orden Climática Ejecutiva en su primera semana de su administración. Desde entonces, una coalición de 45 grupos ambientales y de energía ha presionado por la necesidad de un crédito fiscal federal para la transmisión de alto voltaje.

Rich Gleick, el nuevo presidente de la Comisión Reguladora de Energía Federal, quiere que su agencia reevalúe la política para estimular más inversiones en transporte. Dijo: “Tenemos que construir la red mucho más de lo que solíamos hacer”.

La red más grande permitirá que la energía solar y eólica se propague a mayor escala, llenando los huecos cuando sale el sol o los vientos soplan en alguna parte pero no en otra parte. También apoyará la creciente demanda de automóviles eléctricos y calentadores de edificios.

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Un estudio de la Universidad de Princeton estima que Estados Unidos necesitará un sistema de transporte un 60 por ciento más grande para fines de la década y posiblemente tres veces más grande para cumplir con el objetivo de emisiones netas de carbono para 2050.

“Necesitamos toda la energía eólica y solar que podamos obtener. Pero también necesitamos mucho transporte”, dijo Jay Reham, director ejecutivo de Reaves Asset Management, un administrador de fondos de $ 3 mil millones que invierte en infraestructura energética.

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La acumulación requerirá gastar de $ 3 mil millones a $ 7 mil millones al año hasta 2030, y otros $ 7 mil millones a $ 25 mil millones al año durante los próximos 20 años, más $ 15 mil millones al año en inversiones anteriores en transporte, según Brattle Group. Un estudio para Wires, un grupo comercial.

Tres obstáculos importantes se interponen en el camino: permitir, planificar y decidir quién paga las líneas, dicen los expertos. Cada uno fue asombroso.

La inspección de caminos de infraestructura lineal, como carreteras, oleoductos o transmisión eléctrica, siempre encuentra resistencia. La lucha para permitir el tendido eléctrico de Maine ilustra el alcance del miedo de esa resistencia.

Los carteles de Hydro-Quebec se muestran en una tapa de escotilla en Montreal.
Los carteles de Hydro-Quebec se muestran en una tapa de escotilla en Montreal. Foto de Brent Lewin / The Bloomberg Files

Se lanza una filial de Iberdrola en EE. UU., Avangrid Inc. , Un proyecto de NECEC en 2018 para mover 1,2 gigavatios de energía hidroeléctrica, suficiente para alimentar a más de un millón de hogares, desde represas en Quebec. Los clientes de servicios públicos de Massachusetts financiarán el costo bajo la política de reducción de emisiones de ese estado.

El proyecto dividió a los ambientalistas. Fue aprobado por la Conservation Law Foundation y la Union of Concerned Scientists, quienes mencionaron la energía limpia que fluiría hacia Nueva Inglaterra.

Pero el Sierra Club, el Appalachian Mountain Club y la Junta de Recursos Naturales de Maine demandaron por bloquear la línea y el mes pasado lograron detener la tala en la sección de 53 millas.

No son los únicos oponentes. El Comité de Acción Política que desafía las raíces españolas de Iberdrola en la televisión, llamado Mainers for Local Power, fue financiado por distribuidores que pueden perder ventas en el mercado energético de Nueva Inglaterra.

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Estos generadores de energía incluyen NextEra Energy, con sede en Florida, que se ha convertido en un favorito en Wall Street gracias a su pionero negocio de desarrollo de energía solar y eólica. NextEra también tiene una unidad de petróleo en Maine y una planta nuclear en New Hampshire. Otro competidor es Vistra, con sede en Texas, que tiene siete centrales eléctricas de gas en la región.

“Han elegido un mensaje xenófobo y lo encuentro muy perturbador”, dijo Thorne Dickinson, director ejecutivo de Avangrid para construir el proyecto MAIN.

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El director ejecutivo de Vistra, Curt Morgan, rechazó los beneficios de los gases de efecto invernadero del proyecto, argumentando que Quebec reemplazaría la energía hidroeléctrica exportada con la generación de combustibles fósiles. Dickinson respondió que Quebec tiene capacidad de reserva y actualmente está permitiendo que el agua fluya sobre sus presas.

“Tendrá un impacto negativo en la generación de energía existente en Nueva Inglaterra. Las empresas que han invertido en ella gastan miles de millones de dólares en servicios de Nueva Inglaterra. Y de un plumazo, estamos llevando agua canadiense a la competencia”. Morgan agregó.

Morgan dijo que en lugar de construir nuevas líneas de transmisión, a veces sería mejor colocar los recursos limpios a lo largo de las líneas existentes. Vistra instaló recientemente una batería gigante en un sitio cerrado de una planta de energía de California, que absorbe el exceso de generación solar del mediodía y lo descarga cuando es necesario.

“Cambiar el propósito de algunos de los sitios de antiguas unidades de carbón, petróleo y gas que tienen enlaces de transmisión es un uso mucho mejor del capital que construir una nueva transmisión”, dijo Morgan.

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NextEra Energy, Inc. Sobre mensajes solicitando comentarios.

Massachusetts firmó la línea Avangrid después de otro fracaso. La corporación local Eversource primero propuso llevar energía hidroeléctrica canadiense a través de New Hampshire, pero el gobierno estatal eliminó el llamado proyecto Northern Pass.

Las experiencias de Maine y New Hampshire muestran por qué las expectativas son tan modestas sobre los objetivos de la administración Biden. Los estados de EE. UU., Como Texas, pueden vetar las líneas de transporte que cruzan sus fronteras, a diferencia de los gasoductos, donde prevalece la autoridad de permisos de la Comisión Reguladora de Energía Federal.

Líneas de transporte en Quebec.
Líneas de transporte en Quebec. Foto de Hydro-Québec

Algunos abogados creen que el gobierno federal puede evitar las barreras estatales. Por ejemplo, el Departamento de Energía de EE. UU. Tiene el poder legal de designar corredores de tránsito especiales que transferirían permisos a la FERC si un estado rechaza buenos proyectos, según un estudio publicado por las universidades de Columbia y Nueva York.

La Política de Transporte de la FERC se actualizó por última vez en 2011, requiriendo más planificación a una escala regional más grande, entre otras disposiciones. Pero la política no logró generar mucha inversión. De hecho, la tendencia fue a la baja.

En 2012, se planificaron aproximadamente 40,000 millas circulares de transmisión de alto voltaje durante los próximos diez años. Sin embargo, el pronóstico más reciente está muy por debajo de lo que se necesita en 15,000 millas circulares, según la confiable North American Electric Corporation. La mayoría de los proyectos tienen menos de 50 millas, no las longitudes que llevarían la energía eólica desde las Grandes Llanuras a una gran ciudad.

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“Sabemos que planificar, ubicar y construir una transmisión lleva mucho tiempo. Si queremos sacar al país de los combustibles fósiles, tendremos que descubrir cómo hacerlo más rápido”, dijo David Hutchins, director ejecutivo de Basado en St. John Fortis Inc. , Propietaria de ITC, es la única instalación de transmisión eléctrica más grande de los Estados Unidos

La mayoría de las líneas son propiedad de servicios públicos, que generan retornos sobre el capital de alrededor del 10 por ciento a tarifas reguladas por FERC, según C Three Group, una firma de investigación de infraestructura. La división de los costos de transporte entre los estados y los diferentes clientes fue un obstáculo para nuevas empresas.

Algunos inversores en energía e infraestructura todavía están aprovechando esta oportunidad. Incluso mientras ataca a Iberdrola Maine, NextEra está en proceso de cerrar un acuerdo de $ 660 millones para comprar GridLiance, que tiene 700 millas de líneas de transmisión en seis estados, incluidos el soleado Nevada y el ventoso Oklahoma.

Si queremos descarbonizar el sector eléctrico, debemos realizar grandes inversiones en el sistema de transporte. Jim Robow, CEO de NextEra, dijo a los inversores al anunciar el acuerdo que lo veo como un sector de muy alto crecimiento.

Pero el progreso es lento. El proyecto Pattern Energy Transition South está diseñado para transportar 2 GW de energía eólica desde Texas hacia el sureste. Las líneas bidireccionales también pueden importar energía cuando Texas la necesita.

La FERC aprobó la línea en 2014. Siete años después, todavía no está construida.

© 2021 Financial Times Limited

Informes detallados sobre la economía de la innovación de The Logic, presentados en asociación con Financial Post.

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