Starliner de Boeing está listo para despegar a la estación espacial para su segundo vuelo de prueba

El lanzamiento de la nueva cápsula Starliner de Boeing estaba programado para el jueves en un vuelo de prueba sin tripulación a la Estación Espacial Internacional, con el objetivo de lograr el éxito que tanto necesita la compañía después de dos años de retrasos y costosos contratiempos de ingeniería.

El CST-100 Starliner con forma de gominola estaba programado para despegar a las 6:54 p.m. EDT desde la Estación de la Fuerza Espacial de Cabo Cañaveral en Florida, transportado sobre un cohete Atlas V suministrado por Boeing y United Launch Alliance (ULA) de Lockheed Martin.

La ULA dijo que el pronóstico del miércoles por la noche requería un 70 por ciento de posibilidades de condiciones climáticas favorables para el lanzamiento a tiempo.

Si todo sale según lo planeado, la cápsula llegará a la estación espacial unas 24 horas después y se acoplará en el centro de investigación que orbita la Tierra a una altitud de 400 km a las 7:10 p.m. EDT del viernes.

El avión Boeing está programado para pasar de cuatro a cinco días conectado a la estación espacial antes de descender y regresar a la Tierra, con un paracaídas forrado con bolsas de aire en el suelo del desierto de White Sands, Nuevo México.

La exitosa misión llevará al tan esperado Starliner un gran paso más cerca de proporcionar a la NASA un segundo medio confiable para transportar astronautas hacia y desde la Estación Espacial Internacional (ISS).

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Desde la reanudación de los vuelos tripulados en órbita desde suelo estadounidense en 2020, nueve años después del final del programa del transbordador espacial, la agencia espacial estadounidense ha tenido que depender únicamente de los cohetes Falcon 9 y las cápsulas Crew Dragon voladas por SpaceX de Elon Musk.

Carga útil típica y pasajeros

Starliner no volará en órbita vacío. La cápsula llevará un modelo de investigación para recopilar datos sobre las condiciones de la cabina de la tripulación durante el vuelo, así como 500 libras de carga para entregar a la tripulación de la estación espacial: tres astronautas de la NASA, un astronauta de la ESA de Italia y tres cosmonautas rusos.

Dos astronautas estadounidenses tendrán la tarea de abordar la cápsula durante la estadía del Starliner para tomar medidas de su entorno interno y descargar suministros.

El lanzamiento del jueves marca una repetición de la misión de prueba de 2019 que no logró un encuentro exitoso con la estación espacial debido a un mal funcionamiento en el programa de vuelo. Problemas posteriores con el sistema de propulsión del Starliner, suministrado por Aerojet Rocketdyne, llevaron a Boeing a deshacer el intento de lanzamiento de la cápsula el verano pasado.

Los astronautas de la NASA Sonny Williams, a la izquierda, Barry «Butch» Willmore, al centro, y Mike Fink, a la derecha, observan el cohete Atlas V de United Launch Alliance con la nave espacial CST-100 Starliner de Boeing a bordo desde la instalación de integración vertical hasta la plataforma de lanzamiento en el Complejo de Lanzamiento Espacial 41 antes de la misión Orbital Flight Test-2 (OFT-2). (NASA/Joel Kosky)

La nave espacial permaneció en tierra durante otros nueve meses mientras las dos compañías competían sobre por qué sus válvulas de combustible estaban apagadas y qué compañía era responsable de repararlas.

Boeing dice que desde entonces resolvió la falla con una solución provisional y planea rediseñar el sistema de válvulas de combustible del sistema de propulsión después del vuelo de esta semana.

El Starliner se desarrolló con un contrato de precio fijo de 4500 millones de dólares de la NASA para proporcionar a la agencia espacial de EE. UU. un segundo camino hacia la órbita terrestre baja, junto con SpaceX, y ha resultado costoso para Boeing.

Los retrasos y contratiempos de ingeniería con Starliner han resultado en que el gigante de las aerolíneas reciba $ 595 millones en tarifas desde la falla de la cápsula de 2019, incluso cuando la compañía busca salir de sucesivas crisis en su negocio de aviones y su unidad de defensa espacial.

Si el segundo vuelo no tripulado en órbita tiene éxito, Starliner podría volar su primer equipo de astronautas en el otoño, aunque los funcionarios de la NASA advierten que el plazo puede retrasarse.

Los astronautas de la NASA Butch Willmore y Mike Fink están asignados para volar en la primera misión tripulada de Starliner. Pero los funcionarios de la NASA, que se mostraron reacios a limitar dos astronautas a un vuelo con una fecha de lanzamiento no establecida, dijeron el miércoles que la misión podría terminar transportando al menos dos de los cuatro astronautas que ahora se entrenan para una prueba de vuelo de Starliner.

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