El histórico helicóptero Ingenuity de la NASA para Marte ha sido puesto en tierra permanentemente después de 72 vuelos por Reuters

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© Reuters. IMAGEN DE ARCHIVO: Un helicóptero Ingenuity Mars sobrevuela Marte en una ilustración sin fecha proporcionada por el Jet Propulsion Laboratory en Pasadena, California. NASA/JPL-Caltech/Folleto vía Reuters/Foto de archivo

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(Esta historia del 25 de enero se ha corregido para fijar el nombre del cráter en Jezero, no en Jezero, en los párrafos 6 y 8).

Escrito por Joey Rowlett y Steve Gorman

WASHINGTON (Reuters) – La NASA dijo el jueves que su helicóptero robótico Ingenuity, el primer vehículo en lograr un vuelo propulsado y controlado en otro mundo, ha quedado permanentemente en tierra después de volar docenas de veces durante tres años, poniendo fin a una misión histórica que fue mucho más allá. .. Todas las expectativas. Expectativas.

El destino del Ingenuity quedó sellado cuando las imágenes regresadas a la Tierra después de su 72º y último vuelo el 18 de enero mostraron que parte de una de las palas gemelas del rotor del vórtice en miniatura se había roto, dejándolo incapaz de continuar operando, dijeron funcionarios de la NASA.

«Es agridulce anunciar que Ingenuity, 'el pequeño helicóptero que puede' -y ella seguía diciendo: 'Creo que puedo, creo que puedo'- ha realizado su último vuelo a Marte». Dijo el manager Bill Nelson en un video publicado en las redes sociales.

Lo que estaba previsto como una demostración técnica de 30 días de no más de cinco vuelos cortos acabó superando las expectativas de los ingenieros que diseñaron y construyeron el helicóptero en el Jet Propulsion Laboratory (JPL) de la NASA, cerca de Los Ángeles.

Ingenuity finalmente voló sobre el terreno marciano 14 veces más lejos de lo planeado originalmente, registrando más de dos horas y ocho minutos de vuelo y cubriendo una distancia de 10,5 millas (17 km) en los 72 vuelos. Su altura máxima se ha medido en 78,7 pies (24 m).

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El rotor fue transportado al Planeta Rojo atado al vientre del rover Perseverance de la NASA, que aterrizó hace tres años en el suelo de una vasta cuenca marciana llamada Cráter Jezero en una misión separada destinada principalmente a recolectar muestras de la superficie para su eventual regreso a la Tierra. .

Momento de los hermanos marcianos Wright

Cuando el helicóptero de 1,8 kg (4 libras) realizó su primer despegue y aterrizaje modesto en la delgada atmósfera marciana el 19 de abril de 2021 (un vuelo de 39 segundos), fue aclamado como un logro notable del vuelo interplanetario.

La NASA comparó el logro de Ingenuity en el cráter Jezero con el histórico primer vuelo controlado del avión propulsado por los hermanos Wright cerca de Kitty Hawk, Carolina del Norte, en diciembre de 1903.

Con el tiempo, el JPL siguió enviando el helicóptero a vuelos cada vez más ambiciosos, mejorando sus capacidades.

El final se produjo después de que los equipos del JPL comenzaran a volar el Ingenuity a una región árida y sin rasgos distintivos de Marte, para probar los límites de un sistema de navegación automática que se basa en puntos de referencia visuales para guiar el vuelo, según Teddy Tzanitos, director del proyecto Ingenuity en el JPL.

La agencia espacial estadounidense dijo que Ingenuity realizó un «aterrizaje de emergencia» durante su penúltimo vuelo el 6 de enero y aparentemente aterrizó más repentinamente de lo planeado debido a una confusión de navegación.

Cuando los controladores del JPL buscaron un vuelo vertical corto 12 días después para localizar Ingenuity, los datos mostraron que se elevó del suelo, flotó brevemente y luego comenzó a descender antes de perder contacto con el rover, que sirve como relevo de comunicaciones con la Tierra.

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Las imágenes enviadas por el helicóptero días después mostraban la sombra de la pala de su rotor dañada, que parecía haberse roto durante su aterrizaje final, dijo Tzanitos a los periodistas.

Tzanitos dijo que los ingenieros creen que las dificultades de dirección planteadas por el terreno “suave” en el que volaba el Ingenuity provocaron una pérdida de equilibrio que provocó que el vehículo se inclinara o se moviera repentinamente hacia los lados, lo que a su vez provocó que los rotores golpearan la superficie.

Ingenuity, que parece una caja con cuatro patas y un dosel de palas giratorias y un panel solar, vivirá sus últimos días inactivo pero emitiendo destellos periódicos de datos antes de perder contacto con el rover a medida que Perseverance se aleja.

Sin embargo, los funcionarios de la NASA celebraron las hazañas de Ingenuity como allanando el camino para un nuevo estilo de exploración aérea en Marte y en otras partes del sistema solar, como Titán, la luna de Saturno, para la cual se está desarrollando un helicóptero llamado Dragonfly.

La construcción de un helicóptero para volar en Marte presentó importantes obstáculos de ingeniería.

Si bien Marte tiene mucha menos gravedad que la Tierra, su atmósfera tiene sólo un 1% de densidad, lo que hace que sea particularmente difícil obtener sustentación aerodinámica. Por lo tanto, Ingenuity está equipado con palas de rotor más grandes y gira a una velocidad mucho mayor que la que se requeriría en la Tierra para un vehículo similar de este tamaño.

El coche pequeño y ligero también tuvo que soportar el frío extremo, con temperaturas nocturnas que bajaban a -90 grados Celsius (-130 grados Fahrenheit).

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La NASA dijo que los ingenieros realizarán pruebas finales en Ingenuity y descargarán las imágenes restantes de la computadora a bordo.

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