Un investigador de Ottawa forma parte de un equipo que investiga una gran cuestión

Clément Bataille dice que hay una serie de preguntas interesantes sobre los mamuts de Alaska, incluido si su presencia atrae a los humanos a América del Norte.

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La caricatura de los años 60 Los Picapiedra se equivocó en lo que respecta a los humanos prehistóricos y sus interacciones con animales antiguos. Inicialmente, los humanos no coexistían con los dinosaurios y mucho menos los montaban.

Pero los humanos sí encontraron mamuts lanudos, y los cazadores-recolectores que habían llegado recientemente a América del Norte a finales de la Edad del Hielo pueden haber desempeñado un papel en la extinción del mamut.

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La naturaleza exacta de esta relación está siendo investigada por un equipo internacional de investigadores, entre ellos Clement Bataille de la Universidad de Ottawa.

Utilizando perfiles isotópicos de alta resolución, Bataille y sus colegas analizaron un colmillo de 1 metro de largo perteneciente a una hembra de mamut llamada Elmaiogi, conocida como Elma, del sitio arqueológico Swan Point de 14.000 años de antigüedad en el valle del río Tanana en Alaska. Los hallazgos fueron publicados en un artículo publicado a principios de enero en la revista Science Advances.

Los tejidos proporcionan un registro de las experiencias de un organismo con factores ambientales como el clima y los alimentos disponibles.

«Por ejemplo, nací en el Caribe y he vivido en Francia, Canadá y Estados Unidos. Mis tejidos contienen señales químicas de todas estas cosas», dijo Bataille el viernes en una entrevista desde Francia, donde investiga los caballos prehistóricos.

«Lo interesante de los colmillos es que parecen anillos de árbol. Se puede rastrear hacia dónde se movía este mamut.

Hay muchas preguntas sobre el comportamiento de los mamuts, cómo vivían y por qué su número disminuyó y desapareció después de que su especie vagó por la tundra helada durante unos 300.000 años.

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Se cree que el mamut no emigró de un lugar a otro y viceversa, como lo hace el íbice, sino que deambulaba. El colmillo de Elam era un diario de sus viajes, y esta investigación es una prueba del concepto de que los científicos pueden rastrear los movimientos del mamut, dijo Bataille.

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Mamut Clément Bataille
Clement Bataille, investigador de la Universidad de Ottawa, utilizó isótopos para analizar el colmillo de un mamut lanudo encontrado en Alaska. Fotografía de Matthew Wooler /nota

Los humanos y los mamuts coexistieron durante unos mil años en Alaska al final de la última edad de hielo. Mucho ha cambiado en ese período, incluido el clima cada vez más cálido y húmedo.

En el continente, los mamuts se extinguieron hace unos 10.000 años. Unas pocas poblaciones aisladas en la isla St. Paul en el mar de Bering y en la isla Rang en el océano Ártico sobrevivieron hasta hace unos 4.000 años y luego se extinguieron, tal vez porque los mamuts no podían deambular y se volvieron endogámicos.

Patai dijo que hay una serie de preguntas interesantes sobre los mamuts de Alaska, incluido si su presencia atrae a los humanos a América del Norte.

Los primeros habitantes de Alaska parecen haber organizado sus asentamientos basándose en parte en la presencia de mamuts y los utilizaron como materia prima y posiblemente también como alimento. Dado que los mamuts adultos pesan más de cinco toneladas, podrían ser una fuente de alimento atractiva. Si sus movimientos a través del paisaje fueran regulares y predecibles, sería más atractivo para los cazadores.

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Los investigadores creen que Elma viajó unos 10.000 kilómetros en su vida. Parece mucho caminar, pero en comparación con los humanos, caminan unos 80.000 kilómetros a lo largo de su vida, dijo Bataille.

En investigaciones anteriores sobre un par de colmillos de un mamut macho llamado Keck, que vivió hace unos 17.000 años en un período más frío antes de la llegada de los humanos, los científicos encontraron una historia diferente.

Keck murió a la edad de treinta años, posiblemente por enfermedad o hambre. Los mamuts pueden vivir entre 50 y 60 años.

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En contraste, Elma tenía aproximadamente 20 años al momento de su muerte y gozaba de excelente salud. «Algo le pasó. Tal vez fue perseguida», dijo Bataille.

Los mamuts pastaban y preferían los pastizales abiertos. El colmillo de Elma demostró que estaba más familiarizada con los bosques y humedales. En los 3.000 años transcurridos entre la vida de Keck y la vida de Elma, el clima de Alaska cambió, lo que provocó una invasión de arbustos leñosos que fragmentaron el hábitat estepario de los mamuts.

«Había muchos obstáculos para su movimiento», dijo Bataille. Por otro lado, Kik tuvo la oportunidad de difundir sus genes en una amplia zona.

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Quedan preguntas sobre el mamut lanudo, incluso si se comportó de manera similar a los elefantes salvajes de hoy, donde las crías y los bebés viajan con una manada materna hasta que maduran.

El sitio de Swan Point también contiene los restos de un bebé y un joven mamut, lo que indica la presencia de una manada en el área. El análisis mostró que estaban estrechamente relacionados con Elma, pero ella no era su madre.

Ésta es la primera evidencia clara de que los mamuts vivían en manadas. Bataille utiliza isótopos de calcio para intentar saber si Elma ha amamantado, lo que indicaría que tuvo cría.

Se estima que la mitad de todas las especies de megafauna (animales grandes) se extinguieron al final de la última edad de hielo. Los gatos con dientes de sable se han ido. Los camellos y los bisontes sobrevivieron. Los caballos se extinguieron en América, pero sobrevivieron en Eurasia.

Patai dijo que la investigación tiene implicaciones para la conservación de la megafauna que vive hoy. «También sufrimos el cambio climático».

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