Los primeros casos de la letal enfermedad debilitante crónica se han encontrado en ciervos de Columbia Británica.

Los dos casos resultaron ser un venado bura capturado por un cazador y un venado de cola blanca que fue atropellado por un automóvil en la carretera.

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La enfermedad mortal comienza lentamente pero tiene el potencial de devastar la población de ciervos de Columbia Británica con el tiempo, dicen los investigadores, después de que se descubrieron los primeros casos en la provincia.

Estas preocupaciones surgen después de que el gobierno de Columbia Británica confirmara dos casos de emaciación crónica encontrados en animales al sur de Cranbrook.

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Un comunicado del Ministerio de Agua, Tierras y Gestión de Recursos de Columbia Británica dijo que los casos se encontraron en un venado bura cazado por un cazador y en un venado de cola blanca que fue atropellado por un automóvil.

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Ella dice que las pruebas realizadas por el laboratorio de la Agencia Canadiense de Inspección de Alimentos confirmaron el diagnóstico de emaciación crónica el miércoles.

Debbie McKenzie, profesora de ciencias biológicas de la Universidad de Alberta, dice que la enfermedad tiene el potencial de diezmar las poblaciones de ciervos porque los animales infectados son inicialmente difíciles de reconocer y no viven más de dos años una vez infectados.

Ella dice que los datos experimentales muestran que la enfermedad también tiene el potencial teórico de infectar a otras especies, como los humanos, pero no se han conocido casos de que la enfermedad se propague más allá de la familia de los ciervos, que también incluye alces, caribúes y alces.

«La cuestión siempre es si (la enfermedad) puede transmitirse a los humanos», afirma.

«No hemos visto ningún caso… de humanos que se enfermen todavía, pero tenemos datos experimentales que sugieren que podría suceder».

El gobierno de Columbia Británica dice que, si bien no hay evidencia directa de transmisión de enfermedades debilitantes crónicas a los humanos, Health Canada y la Organización Mundial de la Salud dicen que las personas no deben comer animales infectados.

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Ella dice que cualquier persona que vea un alce, un ciervo, un alce o un caribú que muestre síntomas como pérdida de peso, mala coordinación, tropiezos o una enfermedad general sin una causa aparente debe informar el avistamiento al Programa de Salud de Vida Silvestre de BC.

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Un comunicado emitido por la Federación de Vida Silvestre de Columbia Británica dijo que la enfermedad se propaga de un área a otra mediante el transporte de cadáveres o heno contaminado.

La enfermedad afecta el sistema nervioso central del animal y provoca la muerte celular en el cerebro. La tasa de mortalidad alcanza el «100 por ciento» y no se conoce cura para ella, afirma.

McKenzie dice que la enfermedad ha estado presente en Alberta durante décadas y ahora se puede encontrar en al menos cinco provincias, así como en más de 30 estados al sur de la frontera.

Ella dice que la propagación de la enfermedad en Columbia Británica no es sorprendente dadas las fronteras terrestres con Alberta y Montana, y es casi una garantía de que surgirán más casos.

Es típico que la enfermedad comience lentamente, como ocurre en Columbia Británica, dice McKenzie.

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“(Comienza) bastante bajo, pero ahora tenemos áreas en el sur y suroeste de Saskatchewan donde más del 80 por ciento de los ciervos bura son positivos (a la enfermedad). Así que, en última instancia, esto tendrá un gran impacto en el número de ciervos.

Asimismo, Margo Pybus, especialista en enfermedades de peces y animales silvestres de Alberta, dice que los casos de Columbia Británica no son sorprendentes, pero sí decepcionantes dados los esfuerzos para combatir la propagación de la enfermedad.

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«Se trata de una enfermedad insidiosa y de evolución lenta que tarda mucho tiempo en acumularse en una población», afirma Pybus. «Al principio no vemos ningún impacto en absoluto, pero después de que ha estado ahí durante una década, dos décadas, tres décadas, se empiezan a ver cambios en la población de ciervos».

Ella dice que Columbia Británica puede mirar a Alberta y otras jurisdicciones para ver cómo los funcionarios intentaron controlar la propagación de la enfermedad, lo que incluyó el sacrificio de residentes con casos positivos.

Pybus dice que hay investigaciones importantes para tratar de proporcionar mejores herramientas para que los administradores de juegos las utilicen para tratar de controlar la enfermedad.

«Hemos avanzado mucho y ahora sabemos mucho más sobre esta enfermedad que hace, digamos, 20 años cuando hicimos nuestro primer descubrimiento».

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