Más allá de lo local: las primeras muestras de asteroides de la NASA aterrizan en la Tierra

Los científicos estiman que la cápsula contiene al menos una taza de escombros de asteroide ricos en carbono conocido como Bennu.

NASA Primeras muestras de asteroides Fue traído desde el espacio profundo en paracaídas al desierto de Utah el domingo, concluyendo un viaje de siete años.

En un vuelo alrededor de la Tierra, Nave espacial Osiris-Rex Lanzó la cápsula de muestra desde una distancia de 100.000 km (63.000 millas). La pequeña cápsula aterrizó cuatro horas después en una zona remota de terreno militar, mientras que la nave nodriza partió tras otro asteroide.

«¡Hemos aterrizado!» Se anunciaron operaciones de recuperación de la misión y la noticia se repitió inmediatamente ya que el aterrizaje se había producido tres minutos antes. Más tarde, las autoridades dijeron que el paracaídas con rayas naranjas se abrió cuatro veces más de lo esperado (unos 20.000 pies (6.100 metros)) según la tasa de desaceleración.

Para alivio de todos, la cápsula estaba intacta y no había sido comprometida, manteniendo sus muestras de 4.500 millones de años libres de contaminación. Dos horas después del aterrizaje, la cápsula estaba dentro de una sala limpia temporal en el campo de entrenamiento y pruebas de Utah del Departamento de Defensa y fue elevada allí en helicóptero.

“Es como, ‘¡Guau!’”, dijo la astronauta de la NASA Sunita Williams, que estaba en Utah para entrenarse para su misión en cápsula espacial. «Esto es asombroso. Podría ser de las películas, pero es la realidad».

Los científicos estiman que la cápsula contiene al menos… una taza de escombros Del asteroide rico en carbono conocido como Bennu, pero no lo sabremos con seguridad hasta que se abra el contenedor dentro de uno o dos días. alguno Se derramó y se fue flotando Cuando la nave espacial recogió tanto material, se atascó la tapa del contenedor durante el montaje hace tres años.

Japón, el único otro país que devolvió muestras, recolectó alrededor de una cucharadita durante dos misiones a asteroides.

el Grava y polvo El domingo marca la mayor cantidad de tiempo más allá de la luna. El administrador de la NASA, Bill Nelson, dijo que las muestras, conservadas de los albores de nuestro sistema solar, ayudarán a los científicos a comprender mejor cómo se formaron la Tierra y la vida, proporcionando una «visión extraordinaria» de hace 4.500 millones de años.

La nave nodriza Osiris-Rex despegó en una misión de mil millones de dólares en 2016. Llegó a Bennu dos años después y, utilizando una aspiradora larga, recogió restos de la pequeña roca espacial redonda en 2020. En el momento de su regreso, la nave espacial había viajado 4 mil millones de millas (6,2 mil millones de kilómetros).

Los controladores de vuelo del fabricante de naves espaciales Lockheed Martin se pusieron de pie y aplaudieron al aterrizar desde su base en Colorado. Las imágenes de la cámara de la NASA mostraron la cápsula carbonizada boca abajo en la arena con el paracaídas desprendido y esparcido cerca, mientras el equipo de rescate se acercaba en helicóptero.

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El astrónomo británico Daniel Brown, que no participó en la misión, dijo que esperaba “grandes cosas” de la muestra más grande devuelta a la NASA desde el aterrizaje del Apolo en la Luna hace más de medio siglo. Con estas muestras de asteroides, “nos estamos acercando a la comprensión”, añaden desde la Universidad de Nottingham Trent, quienes afirman que de ello depende su composición química temprana, la formación de agua y la vida de las moléculas.

Un miembro del equipo Osiris-Rex estaba atrapado en Inglaterra, ensayando para una gira de conciertos. “Mi corazón está con ustedes mientras se recupera este precioso espécimen”, dijo Brian May, guitarrista principal de Queen, quien también es astrofísico, en un mensaje pregrabado. «Feliz día de devolución de muestras».

Las muestras serán transferidas el lunes por la mañana a un nuevo laboratorio en el Centro Espacial Johnson de la NASA en Houston. El edificio ya alberga cientos de libras (kilogramos) de… Rocas lunares recolectadas por los astronautas del Apolo.

El científico principal de la misión, Dante Lauretta de la Universidad de Arizona, acompañará las muestras a Texas. Antes de aterrizar, dijo que la apertura del contenedor en Houston sería «el verdadero momento de la verdad», dada la incertidumbre sobre cuánto había dentro.

Los ingenieros estiman que una lata contiene 250 gramos (8,82 onzas) de frijol, más o menos 100 gramos (más o menos 3,53 onzas). Incluso como mínimo, superaría fácilmente los requisitos mínimos de la misión, dijo Laurita.

Se necesitarán algunas semanas para obtener una medición precisa, dijo Nicole Lunning, coordinadora principal de la NASA.

La NASA planea realizar una presentación pública y un evento informativo en octubre.

Bennu actualmente orbita alrededor del sol a 81 millones de kilómetros (50 millones de millas) de la Tierra y tiene aproximadamente medio kilómetro (un tercio de milla) de ancho, aproximadamente del tamaño del Empire State Building pero con forma de peonza giratoria. Se cree que es un fragmento roto de un asteroide mucho más grande.

Durante un estudio de dos años, Osiris-Rex descubrió que Bennu era un gran montón de escombros lleno de rocas y cráteres. La superficie estaba tan suelta que el brazo de vacío de la nave espacial se hundió uno o dos pies (0,5 m) en el asteroide, aspirando más material de lo esperado.

Estas observaciones minuciosas pueden resultar útiles a finales del próximo siglo. Pino es Se espera que se acerque peligrosamente A la Tierra en 2182, quizás lo suficientemente cerca como para colisionar. Según Lauretta, los datos recopilados por OSIRIS-REx ayudarán en cualquier esfuerzo por desviar el asteroide.

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Osiris Rex ya persigue el asteroide Apophis y llegará a él en 2029.

Esta fue la tercera muestra devuelta por la NASA de una misión robótica al espacio profundo. La nave espacial Génesis arrojó trozos de viento solar en 2004, pero las muestras resultaron dañadas cuando el paracaídas falló y la cápsula chocó contra la Tierra. La nave espacial Stardust transportó con éxito polvo de cometa en 2006.

Los planes de la NASA para devolver muestras de Marte quedaron en suspenso después de que un panel de revisión independiente criticara el costo y la complejidad. El rover de Marte Perseverance ha pasado los últimos dos años recolectando muestras de núcleos para su eventual transporte a la Tierra.

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El Departamento de Salud y Ciencia de Associated Press recibe el apoyo del Grupo de Medios de Ciencia y Educación del Instituto Médico Howard Hughes. AP es el único responsable de todo el contenido.

Marcia Dunn, Prensa Asociada

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