Olvídese de los cohetes: el ascensor lunar es el futuro de los viajes a la luna

¿Qué ves cuando miras a la luna? ¿Belleza? ¿perforación? Algunas personas ven signos de dólar. A veces verá nuestro único satélite natural llamado “Octavo Continente de la Tierra” porque está lleno de recursos que son difíciles de ignorar. Una forma rara de helio, helio-3, se puede utilizar en plantas de energía de fusión aquí en la Tierra. Los elementos raros, como el neodimio, se pueden extraer y llevar a casa para usarlos en teléfonos inteligentes y otros dispositivos electrónicos.

Pero, ¿cómo lo conseguimos aquí sin saquear todas las ganancias de los cohetes? Según un estudio publicado en 2019, Un ascensor lunar podría ser la respuesta. Un cable instalado en la Luna extenderá la mayor parte del área de 400.000 km (250.000 millas) de la casa. No se puede conectar directamente a la Tierra, debido a los movimientos relativos de los dos objetos, pero puede terminar en una órbita alta en la órbita de la Tierra.

Esto tendría el beneficio adicional de colocarlo encima de la mayor parte de nuestra basura espacial, que es un problema creciente a medida que lanzamos más satélites. Las lanzaderas robóticas alimentadas por energía solar pueden moverse hacia arriba y hacia abajo por el cable, sirviendo como una cinta transportadora para transportar recursos valiosos en nuestro camino.

Puede parecer una perspectiva extraña, pero Zephyr Benoery y Emily Sandford, las dos candidatas a doctorado en astronomía de la Universidad de Columbia detrás del estudio, creen que podemos hacerlo realidad por unos pocos miles de millones de dólares estadounidenses.

Para poner eso en contexto, Jeff Bezos liquida $ 1 mil millones (más de £ 700 millones) de sus acciones de Amazon cada año para financiar su empresa de turismo espacial, Blue Origin. Agencia de la NASA Programa Artemis, que enviará a las primeras mujeres astronautas y los primeros astronautas de color a la luna a finales de esta década, costó $ 86 mil millones (£ 60 mil millones). Este es el valor de los recursos de la luna, un estudio separado estimó que un El ascensor lunar pagará sus costos en solo 53 viajes.

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El cable, que no sería más grueso que un lápiz, pesaría 40 toneladas, dentro del alcance de los cohetes modernos, como el Starship de SpaceX. A diferencia de un ascensor espacial que viaja desde la superficie de la Tierra al espacio, un ascensor lunar que se detiene un poco fuera de nuestro planeta no tendrá que lidiar con las fuerzas gravitacionales masivas.

La luna tampoco tiene atmósfera, lo que simplifica las cosas. Esto significa que el cable se puede fabricar con materiales existentes, como Kevlar, en lugar de los materiales superresistentes que aún no se han inventado necesarios para un ascensor espacial.

También podemos combinar los dos. En abril de 2021, los medios estatales chinos presentaron la idea del país paraEscalera del cieloEsto vería a una nave espacial levantar un elevador desde la superficie de la Tierra hasta una estación espacial en espera, antes de dirigirse hacia la Luna donde se encuentra con otro elevador que lo llevará a la superficie de la Luna.

La idea de los ascensores espaciales ha existido durante más de un siglo sin mucho progreso. Pero si suficientes personas, o, más probablemente, empresas, se sienten intrigadas por la oportunidad de ganar mucho dinero, podríamos ver el equivalente a una fiebre del oro lunar en las próximas décadas. Los ascensores pueden convertirse en una forma de reducir drásticamente los costos y las ganancias.

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